Los caballos modernos provienen del linaje de caballos árabes y turcomanos

Según la investigación genética, los caballos árabes de la península arábiga y los extintos caballos turcomanos de las estepas euroasiáticas constituyen el linaje de todos los caballos actuales, excepto tres razas del norte de Europa. Estas antiguas razas de caballos del Medio Oriente fueron traídas a Europa hace unos 700 años. Comprender cómo se venden, regalan o roban estos caballos puede iluminar las interacciones entre las sociedades orientales y occidentales en la historia de la humanidad.

Los humanos domesticaron caballos por primera vez hace unos 6.000 años en las estepas euroasiáticas (actual Ucrania, suroeste de Rusia y oeste de Kazajstán). A medida que entrenamos a estos animales juntos durante los siguientes miles de años, logramos las características deseadas como velocidad, resistencia, fuerza, inteligencia y capacidad de entrenamiento a través de la selección artificial. La información del pedigrí de los caballos se ha mantenido desde que comenzamos a alojarlos.

Sin embargo, un pedigrí detallado que contenía información como qué caballos eran el padre de qué potro o qué características recibían los potros de sus padres no estuvo disponible hasta el 1700.

Barbara Wallner, bióloga evolutiva de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena y autora principal de este estudio, combinó datos antiguos pero cuidadosamente almacenados con técnicas modernas de secuenciación de ADN para estudiar los orígenes de las razas de caballos de hoy en día.

Wallner y otros investigadores identificaron por primera vez muchos sitios de variación en el cromosoma Y de 52 caballos, que representan 23 razas modernas. A medida que surgen pequeñas mutaciones en el cromosoma Y de un semental, se transmiten a las futuras generaciones masculinas. Y esto permite a los genetistas identificar qué machos son de qué ascendencia paterna.

Ernest Bailey, un genetista de la Universidad de Kentucky en el Gluck Horse Research Center, pero no participó en el estudio, dice que la investigación, aunque parece fácil, en realidad es bastante desafiante. La identificación de genes funcionales en el cromosoma Y puede resultar desafiante y engañosa debido a las secuencias de ADN no funcionales largas y repetitivas. Los caballos tienen una diversidad genética muy baja a lo largo del cromosoma Y, lo que dificulta la detección de variaciones significativas entre individuos.

Bailey dice: “¡El desorden del cromosoma Y es una pesadilla para un secuenciador de genoma! Hicieron un excelente trabajo al optimizar lo que tenían y utilizar la tecnología genómica disponible».

Siguiendo el pedigrí de sus caballos que se han mantenido durante cientos de años, Waller y su grupo de investigación determinaron cuándo ocurrieron las mutaciones, lo que les ayudó a calcular con qué frecuencia ocurrieron esas mutaciones. “En los años previos a la implementación de la prueba de paternidad, no esperábamos que los datos del pedigrí fueran tan precisos”, dice Wallner.

Basado en la tasa de mutación y asumiendo un promedio de 7 años entre cada generación, Wallner estima que el último ancestro común de 18 de las 21 razas modernas vivió hace unos 700 años. Tres razas del norte de Europa, el pony Shetland, el caballo noruego del fiordo y el caballo islandés, parecen estar relacionadas más lejanamente.